¿Qué es la hipoglucemia y cuáles son sus consecuencias?

La hipoglucemia es una afección provocada por un nivel muy bajo de azúcar en sangre (glucosa), la principal fuente de energía del organismo
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¿Qué es la hipoglucemia y cuáles son sus consecuencias? (Getty Images)

La hipoglucemia es una afección provocada por un nivel muy bajo de azúcar en sangre (glucosa), la principal fuente de energía del organismo.

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Esta enfermedad que se suele asociar con el tratamiento contra la diabetes. Sin embargo, hay una variedad de afecciones, muchas poco frecuentes, que pueden provocar un nivel bajo de azúcar en sangre en personas sin diabetes. Al igual que la fiebre, la hipoglucemia no es una enfermedad en sí misma, sino un indicador de un problema de salud.

Síntomas

Si los niveles de azúcar bajan demasiado, los signos y síntomas pueden comprender los siguientes:

  • Ritmo cardíaco irregular
  • Fatiga
  • Piel pálida
  • Temblores
  • Ansiedad
  • Sudoración
  • Hambre
  • Irritabilidad
  • Sensación de hormigueo alrededor de la boca
  • Llanto durante el sueño

A medida que la hipoglucemia empeora, los signos y síntomas pueden incluir los siguientes:

  • Desorientación, comportamiento anormal o ambos, como la incapacidad de completar tareas de rutina
  • Alteraciones visuales, como visión borrosa
  • Convulsiones
  • Pérdida del conocimiento

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Las personas con hipoglucemia grave pueden parecer ebrias. Pueden arrastrar las palabras y moverse torpemente.

Consulta a un médico de inmediato si:

  • Tienes síntomas que pueden ser de hipoglucemia y no tienes diabetes.
  • Tienes diabetes y la hipoglucemia no responde al tratamiento. El tratamiento inicial de la hipoglucemia es beber jugos o bebidas sin alcohol azucaradas, comer caramelos o tomar tabletas de glucosa. Si este tratamiento no eleva el azúcar en sangre ni mejora tus síntomas, comunícate con el médico de inmediato.

Pero, para entender cómo se produce la hipoglucemia, es útil saber cómo tu cuerpo procesa normalmente el azúcar en sangre. Al comer, tu organismo transforma los carbohidratos de los alimentos (como el pan, el arroz, las pastas, los vegetales, las frutas y los lácteos) en varias moléculas de azúcar, incluida la glucosa.

La glucosa es la principal fuente de energía para el organismo, pero no puede ingresar a las células de la mayoría de los tejidos sin la ayuda de la insulina, una hormona que secreta el páncreas. Cuando los niveles de glucosa aumentan, ciertas células (células beta) del páncreas liberan insulina. Esto permite que la glucosa ingrese a las células y proporcione el combustible que estas necesitan para funcionar de manera correcta. Toda la glucosa adicional se almacena en el hígado y en los músculos en forma de glucógeno.

Si no has comido durante varias horas y tu nivel de azúcar en sangre baja, otra hormona del páncreas, llamada «glucagón», le avisa al hígado que debe descomponer el glucógeno almacenado y liberar la glucosa de vuelta al torrente sanguíneo. Esto mantiene el nivel de azúcar en sangre dentro de un límite normal hasta que vuelves a comer.

Además del hígado que transforma glucógeno en glucosa, el organismo también tiene la capacidad de producir glucosa. Este proceso ocurre principalmente en el hígado, pero también en los riñones.

Causas posibles, con diabetes

Las personas que tienen diabetes pueden no producir la cantidad suficiente de insulina (diabetes de tipo 1) o pueden ser menos sensibles a ella (diabetes de tipo 2). Como resultado, la glucosa tiende a acumularse en el torrente sanguíneo y puede alcanzar niveles peligrosamente elevados. Para corregir este problema, una persona que tenga diabetes puede usar insulina u otros medicamentos para disminuir el nivel de azúcar en sangre.

Sin embargo, demasiada cantidad de insulina u otros medicamentos para tratar la diabetes pueden provocar una disminución significativa del nivel de azúcar en sangre y causar hipoglucemia. La hipoglucemia también puede producirse si no comes tanto como lo habitual después de tomar los medicamentos para tratar la diabetes o si haces más ejercicio del que harías normalmente.

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Causas posibles, sin diabetes

La hipoglucemia en personas sin diabetes es mucho menos frecuente. Las causas pueden ser:

Medicamentos. Tomar el medicamento para la diabetes de otra persona en forma accidental es una causa posible de hipoglucemia. Otros medicamentos pueden provocar hipoglucemia, en especial en niños o en personas con insuficiencia renal. Un ejemplo es la quinina (Qualaquin), que se utiliza para tratar la malaria.

Consumo excesivo de alcohol. Beber mucho sin comer puede impedir que el hígado libere la glucosa almacenada al torrente sanguíneo, lo que provoca una hipoglucemia.

Algunas enfermedades clave. Ciertas enfermedades graves del hígado, como una hepatitis grave, pueden provocar hipoglucemia. Los trastornos renales, que pueden impedir que tu organismo excrete de manera habitual los medicamentos, pueden afectar los niveles de glucosa debido a una acumulación de esos medicamentos. El hambre prolongada, como puede suceder en el trastorno de la alimentación llamado «anorexia nerviosa», puede causar la disminución de las sustancias necesarias para generar glucosa (gluconeogénesis), lo que provoca hipoglucemia.

Superproducción de insulina. Un tumor poco frecuente del páncreas (insulinoma) puede causar una superproducción de insulina que derive en hipoglucemia. Otros tumores pueden causar la producción excesiva de sustancias similares a la insulina. El agrandamiento de las células beta del páncreas que producen insulina (nesidioblastosis) puede producir la liberación excesiva de insulina, lo que causa hipoglucemia.

Deficiencias hormonales. Ciertos trastornos de las glándulas suprarrenales y la hipófisis pueden derivar en una deficiencia de hormonas clave que regulan la producción de glucosa. Los niños pueden padecer hipoglucemia si tienen una deficiencia de la hormona del crecimiento.

Con información de Mayo Clinic

KAH